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Lyle Ashton Harris
b. 1965, New York; lives in New York and Accra, Ghana
Miss America, 1987–88
Gelatin silver print
Collection Pérez Art Museum Miami, gift of Robert Crane and Shirley Muñoz

Lyle Ashton Harris’s black-and-white photograph, Miss America, is emblematic of his provocative early work in which he used portraiture to interrogate issues of representation. This picture shows the subject in whiteface and wrapped in an American flag, sitting for a formal studio portrait. The transformation of black skin to white with the application of thick, ghostly makeup, the cloaking of the figure in the flag, and the exposed breasts are all politically charged symbolic gestures, making the picture a pointed critique of race, sexuality, and gender in the United States.

Harris has consistently used portraiture, of both himself and others, to take on complex issues of identity. Photography has a long history within larger scientific and cultural arguments emerging in the 19th century, when it played a substantial role in conversations about social and racial difference. Harris’s beautifully rendered, almost classical works engage this history of the medium, particularly its fraught relationship to constructions of blackness and black masculinity. 

Lyle Ashton Harris

n. 1965, Nueva York; vive en Nueva York y Accra, Ghana

Miss America, 1987–88

Impresión en gelatina de plata

Colección del Pérez Art Museum Miami, donación de Robert Crane y Shirley Muñoz

La fotografía en blanco y negro Miss America de Lyle Ashton Harris es emblemática de la obra temprana y provocativa de Lyle Ashton Harris, en la cual él usaba el retrato para indagar temas de la representación. Esta imagen muestra a un sujeto con la cara pintada de blanco y envuelto en una bandera estadounidense posando para un retrato de estudio formal. La transformación de la piel negra en blanca por medio de la aplicación de un maquillaje grueso y fantasmal, la figura envuelta en la bandera y los senos al descubierto tienen una carga profundamente política, convirtiendo la imagen en una crítica mordaz referente a la raza, sexualidad y el género en los Estados Unidos.

Harris ha usado de manera sistemática el retrato, tanto de sí mismo como de otros, para encarar temas complejos relacionados a la identidad. La fotografía tiene una larga historia de participación en las grandes discusiones científicas y culturales a partir del siglo XIX, donde jugó un papel sustancial en las conversaciones sobre las diferencias sociales y raciales. Las obras de Harris se insertan en ésta historia con una bella elaboración casi clásica, particularmente respecto a su relación tensa relativa a las construcciones de la negritud y masculinidad negroide.

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