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Edward Steichen
b. 1879, Bivange, Luxembourg; d. 1973, Redding, Connecticut
Self Portrait with Brush and Palette, Paris, 1901
Gum bicarbonate and photogravure print
Collection Pérez Art Museum Miami, promised gift of Charles Cowles

Edward Steichen was initially trained as a printmaker, and taught himself to paint and take photographs when he was a young man in Milwaukee. This 1901 self-portrait is emblematic of the artist’s pictorialist work from this period, in which he used the expressionistic and handmade qualities of painting within photography; part of his commitment to elevate photography to the status of fine art. Using the gum bicarbonate process, in which pigment and chemicals are painted onto paper that is then exposed to light, Steichen was able to show brushstrokes on the image and create a darkly brooding and dramatic image. This conflation of painting and photography is furthered by his decision to show himself with the accoutrements of the painter: a brush and palette.

During this period in his career, Steichen was affiliated with the Photo-Secession, which was founded by Alfred Stieglitz and promoted pictorialism, an important trend in the early 1900s. As pictorialism fell out of favor, Steichen’s style evolved and he continued to take pictures, becoming an esteemed fashion photographer and eventually head of the photography department at The Museum of Modern Art in New York.

Edward Steichen

n. 1879, Bivange, Luxemburgo; f. 1973, West Redding, Connecticut

Self Portrait with Brush and Palette, Paris (Autorretrato con pincel y paleta, París), 1901

Impresión fotograbada en goma bicromatada

Colección del Pérez Art Museum Miami, donación prometida de Charles Cowles

Edward Steichen comenzó a trabajar inicialmente como grabador y de manera autodidacta aprendió a pintar y tomar fotografías cuando aún era joven y vivía en Milwaukee. Este autorretrato de 1901 es representativo del trabajo pictórico del artista, ya que emplea la expresión y técnicas propias de la pintura en la fotografía, como parte de su compromiso de elevar la fotografía a la categoría de arte. Steichen fue capaz de realizar pinceladas a la foto al utilizar la goma bicromatada (proceso donde se le aplica pigmentos y productos químicos al papel fotográfico para después exponerlo a la luz) creando así una imagen oscura, melancólica y dramática. Esta fusión de la pintura y la fotografía se puede constatar en su decisión de mostrarse con los atuendos de pintor: el pincel y la paleta.

Durante este período de su carrera, Steichen se vinculó al grupo Photo-Secession, fundado por Alfred Stieglitz y que promovió el pictorialismo, una importante tendencia en 1900. Aún cuando el pictorialismo perdió su popularidad, el estilo fotográfico de Steichen siguió evolucionando y continúo tomando fotos, convirtiéndose en un fotógrafo de moda prestigioso y eventualmente siendo nombrado Jefe del Departamento de fotografía del Museum of Modern Art en Nueva York (MoMA).