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James Van Der Zee
b. 1886, Lenox, Massachusetts; d. 1983, Washington, D.C.
Unity Athletic & Social Club, 1926
Gelatin silver print        
Collection Pérez Art Museum Miami, promised gift of Charles Cowles

James Van Der Zee’s career spanned more than 70 years. He worked as a street photographer and also operated his own studio in New York. He is widely credited with creating the visual context for the Harlem Renaissance, a flourishing of African American culture in the 1920s, during which time he was the official photographer of Marcus Garvey’s Universal Negro Improvement Association. This picture is one of a number of formal portrait he took of the young men of the Unity Athletic & Social Club.

The artist’s subject matter—affluent, cosmopolitan African Americans and the neighborhood of Harlem, New York—has been of particular interest to art historians who consider his work a document of this pivotal moment in American history. But Van Der Zee’s theatrical aesthetic also merits serious consideration. His highly contrived style of studio portraiture owes much to the photographic traditions of the 19th-century Victorian era and is notable for its construction of narrative and drama within single images. In creating these rich vignettes, Van Der Zee acted less as a neutral recorder and more as a director.

James Van Der Zee

n. 1886, Lenox, Massachusetts; f. 1983, Washington, D.C.

Unity Athletic & Social Club (Club atletíco y social de unidad), 1926

Impresión en gelatina de plata

Colección del Pérez Art Museum Miami, donación prometida de Charles Cowles

La carrera de James Van Der Zee abarcó más de 70 años. Él trabajó como fotógrafo urbano y mantuvo además su propio estudio en Nueva York. Muchos le atribuyen el haber creado el contexto visual del Renacimiento de Harlem, un florecimiento de la cultura afroamericana en la década del 20, durante la cual fue el fotógrafo oficial de la Universal Negro Improvement Association (Asociación Universal para el Progreso de los Negros) de Marcus Garvey. Esta imagen es uno de los varios retratos formales hechos por él de los hombres jóvenes del Unity Athletic & Social Club.

Los asuntos tratados por el artista –afroamericanos adinerados y cosmopolitas y el barrio de Harlem en Nueva York– han sido de un interés particular para los historiadores de arte, quienes consideran su obra como un documento de este periodo histórico estadounidense. Pero la estética teatral de Van Der Zee amerita además un estudio serio. El estilo altamente artificial de sus retratos de estudio se debe mucho a las tradiciones fotográficas de la época victoriana del siglo XIX y es notable por su construcción narrativa y dramática dentro de una imagen. Para crear estas exquisitas viñetas, Van Der Zee actuó menos como un grabador neutral que más como un  director.